La ofensiva de Salvador Pérez (der) y Billy Butler serían primordial para las aspiraciones de los Reales.

Salvador Pérez sufrió hace unos días lo que se describió como un moretón en la palma de su mano izquierda. Cautos, los Reales de Kansas City decidieron darle un descanso en la pretemporada en el desierto de Arizona. Pero el venezolano no tardó en reaparecer y disparó un jonrón de dos carreras.

Toda una alentadora señal de la condición física del receptor que en mayo cumplirá 24 años. Pérez es parte integral del núcleo de jugadores formados en el club y con quienes palpitan la posibilidad de su primera postemporada desde que en 1985 se adjudicaron la Serie Mundial con George Brett, Dan Quisenberry y compañía.

Los Reales ganaron 86 juegos en 2013, su primera campaña con balance positivo desde 2003 y el mayor total de triunfos desde los 92 en 1989. Estuvieron prendidos en la puja por el wild card hasta la última semana, quedando a cinco juegos y medios de Tampa Bay por el último boleto.

No se andan por las ramas en cuanto el objetivo para 2014: hay que destronar a los Tigres de Detroit, los campeones de la división en las últimas tres campañas. Pero Detroit no es el único adversario dentro de la pugna. Cleveland viene de clasificarse a los playoffs con un wild card; Chicago añadió al toletero cubano José Dariel Abreu; y Minnesota reforzó su rotación abridora.

"Lo tenemos claro, si queremos ganar la división, hay que arrebatársela a los Tigres", avisó el bateador designado Billy Butler. "Son los mejores de la Central, pero es una división que está más reñida que nunca".

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EL TURNO DE PÉREZ:

El desempeño ofensivo de Pérez, Butler, Eric Hosmer y Alex Gordon será lo que determine si los Reales darán ese paso al frente.

Tras una campaña en la que fue seleccionado a su primer Juego de Estrellas y ganó su primer Guante de Oro a la excelencia defensiva, cuidar a Pérez es primordial para los Reales.

Después de todo, se trata de un receptor con un cañón en el brazo derecho (su tiro a la intermedia toma 1.83 segundos, 17 centésimas más rápido que el promedio en la liga), dueño de una capacidad atlética envidiable (lideró la Liga Americana al sacar a 23 corredores en intento de robo), y un prometedor potencial ofensivo (79 impulsadas y promedio de .292 en 138 juegos en 2013).

Y lo tienen bajo contrato hasta 2019, con un económico contrato en el que el monto garantizado es de apenas 7 millones de dólares.

Los Reales lo consideran como un tesoro. El mánager Ned Yost comentó recientemente que Pérez es sólo superado por el puertorriqueño Yadier Molina de los Cardenales a la hora de evaluar a los mejores receptores en Grandes Ligas.

"Aún puede mejorar en muchos aspectos, pero Salvador ya está en un nivel envidiable", dijo Yost.

Como parte del celo para evitar lesiones, Kansas City están trabajando en elaborar una máscara protectora más pesada con el fin de aminorar al máximo posible el impacto de los fouls y evitar episodios como la conmoción que le hizo perderse una semana en agosto pasado, justo cuando estaban metidos en la lucha por entrar a los playoffs.

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LO QUE DEBE SALIR BIEN:

Su bullpen es considerado como uno de los más avasalladores de las mayores, marcando el paso en la Americana en efectividad (2.55). Su cerrador Greg Holland acumuló 47 rescates y efectividad de 1.21. Aunque perdieron por lesión al preparador Luke Hochever, disponen del dominicano Kelvin Herrera y Aaron Crow.

Las adquisiciones del jardinero derecho Norichika Aoki y el segunda base venezolano Omar Infante incidirán en la composición del orden ofensivo. Con Aoki, al fin tendrán a un primer bate con propiedad. Y otro tanto ocurre al tener a Infante como segundo. Además, por 32 millones y cuatro años, se evitan que Infante ya no les cause tanto daño. Bateó para .375 ante ellos, como parte de los Tigres.

El inicialista Hosmer, el designado Butler, el jardinero izquierdo Gordon y Pérez se encargarán de los siguientes turnos. Al fondo disponen del antesalista Mike Moustakas, el jardinero central Lorenzo Cain y el torpedero venezolano Alcides Escobar.

¿Batearán más jonrones? Su total de 122 fue el más bajo de la Americana, con Gordon al frente con 20. Quedaron en el puesto 12 de 15 en slugging de la liga.

Moustakas viene de una campaña para el olvido, con 12 jonrones y 42 impulsadas. Se fue a Venezuela a jugar pelota de invierno y trabajo extra con el coach de bateo Pedro Grifol. No hace mucho tiempo era considerado el mejor prospecto.

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EL PEOR ESCENARIO:

Haber dejado ir al derecho Ervin Santana en la agencia libre para irse con Jason Vargas es jugar con fuego en su rotación, que el año pasado se situó en el quinto puesto de la liga en efectividad (3.87). Eso se logró en gran medida gracias al arribo de James Shields, un as con todas las letras. El novato dominicano Yordano Ventura y su recta de 100 millas por hora se pondrán a prueba. Jeremy Guthrie y el zurdo panameño Bruce Chen completan el quinteto.

Volver a repetir con un mal arranque es un riesgo. Perdieron 20 de 28 en mayo y estaban seis juegos por debajo de .500 al llegar al Juego de Estrellas, pero cerraron con foja de 43-27 luego de la pausa.